Guest Post – Tom Doyle

Extreme Writing about Extreme Art


As Howard Waldrop told my Clarion Workshop class, “Writing is hard.” It takes time and energy, and in all but a few instances that everyone can name, it doesn’t pay very much for that hard work.

So, there’s a tension for writers: we choose to write as a form of self-expression, but if we want to do it for a living, we’ll face a lot a pressure to write to a mass audience and partially mask ourselves.

My latest novel, Border Crosser, is for me a work of radical self-expression. Not that it’s about me though. It’s the story of Eris, an interstellar secret agent who has borderline personality disorder with a severe emotional amnesia component and very strong anti-social tendencies. In word and deed, she is able to fight the far future analogs of our current klept-oligarchs and theocrats in ways that perhaps no one else could or should. The book is for mature audiences only, and its extreme content will not be to everyone’s taste.

The character of Eris herself is in part a fantasy of radical self-expression within my self-expressive work. She is able to do and express things that violate norms and laws. And one of the places she does this most expressively is in her art.

Before she became a secret agent, Eris was already an artist. On her canvasses, she uses bodily fluids, mutated tissues, and (in her time) quasi-illegal cybernetics which allow the viewer to feel what the subject of her art felt. She takes on the taboo subjects of her age–the collectively remembered trauma of a war that nearly ended all humanity, the ongoing yet hidden genocides across the galaxy, and her own recurring descents into self-destruction. She also works with living human tableaux, arranging the people she meets into destructive patterns.

By all appearances, she’s doing, saying, and creating exactly what she wants, when she wants. Yet she isn’t free.

Part of this is because of her secret employers and the hooks they have in her mind. But another part of it may be that most of what she says and does is part of what she calls “the Eris show”–it’s all about her. And that turns out to be a trap.

My novel then is in part about the evolution of Eris’s character. The narcissism of the Eris show becomes a show about something else: the liberation of self and others as an aesthetic rather than moral choice. The liberated are aesthetically more interesting, the enslaved are boring, and the dead (whose possibilities approach zero) are deadly dull.

Eris doesn’t become more reasonable and restrained; rather, she grows more self-determining, complex, and powerful. She gains more direction over the extremely ephemeral wants that drive her, and her wild swings of love and hate become directed to larger purposes. The Eris show grows into better art.

The themes I’ve described above fascinate me, and I felt I had to express them regardless of their broad marketability. And I had to express them now. Part of this is the politics of our moment–many of Eris’s far-future enemies are my current enemies. But another part of this is my own new awareness of how limited our time as writers is. In 2014, I had throat cancer. I’m cured now, but going through that unpleasantness made me take it to heart when my agent asked me the following question: “If you only could publish one more novel, what would it be?”

That novel has always been Border Crosser. It’s what I want to say, when I want to say it. I hope that despite its extreme content, it finds its readers.

Thank you for having me here as a guest blogger!


Border Crosser: Amazon

Tom Doyle: Website Facebook Twitter


Tom Doyle’s latest novel, Border Crosser, tells the far-future adventures of Eris, a psychologically extreme secret agent whose shifting loyalties cause chaos wherever she goes in the galaxy.

Tom is also the author of the contemporary fantasy American Craft trilogy from Tor Books. In the first novel, American Craftsmen, two modern magician-soldiers fight their way through the legacies of Poe and Hawthorne as they attempt to destroy an undying evil–and not kill each other first. In the sequel, The Left-Hand Way, the craftsmen are hunters and hunted in a global race to save humanity from a new occult threat out of America’s past. In the third book, War and Craft, it’s Armageddon in Shangri-La, and the end of the world as we know it.

Tom has survived Harvard, Stanford, and cancer, and he writes in a spooky turret in Washington, DC. He is an award-winning writer of short science fiction and fantasy, and you can find the text and audio of many of his stories on his website (see links above).


Soul Breaker by Clara Coulson

City of Crows, Book 1

Synopsis: There’s a hideous monster on the loose, crushing heads and taking names.

But Detective Calvin Kinsey is on the case!

Two years ago, Cal Kinsey was an up-and-coming cop in the Aurora Police Department. But during a fateful nighttime stakeout in search of a prolific killer, Cal witnessed the darkest corner of his dreams come to life. A rogue vampire slaughtered his partner — to put it nicely — and introduced Cal to the supernatural world he never knew existed in the shadows.

Now, Cal is a newly minted detective at the often mocked Department of Supernatural Investigations. By day, the agents of DSI are called “Kooks” by local law enforcement. By night, they’re known as “Crows,” reviled by the supernatural underworld.

Mere weeks out of the academy, Cal catches his first real case, a vicious murder at a local college. An unknown sorcerer has summoned a powerful creature from the Eververse, a realm of magic and mayhem that borders Earth, and set it on a dangerous warpath through the city.

Between butting heads with his grumpy team captain, stirring up ill will with the local wizards and witches, and repeatedly getting the crap beaten out of himself, Cal must find a way to stop the Eververse monster and send it back to the hell it came from…

…preferably before Aurora, Michigan runs out of coffins for the dead.

Review: After seeing some very good reviews of this novel, I must say that I was very curious to immerse myself in the story! What about the cover? It is so pretty! But what also attracted me was the fact that the main hero was a man. I always like such a change, it’s so nice!

After a tragic event that changed Cal’s life, he discovered that a world full of magical creatures existed. But not necessarily nice creatures… no. And some of them do a lot of damage. That’s how Cal moved from the regular policeman to another assignment, taking training to be part of the DSI, where officers deal with supernatural problems. But here he is, straight out of the academy, he finds himself employed in an elite team, while at the same time having to manage his first case. Except that this case is really not simple and could attract a large number of dangers! Fortunately for him, he will not be alone in this investigation, and if he sometimes acts without thinking, he will do everything possible to help his city!

I had a really good time with that novel. The author offers us a story of pure and hard urban fantasy and I must say that it is very pleasant! I was very curious to find out what was really going on with the murders and I found the plot well turned. Yes, I had a good time and I let myself be carried away by story with great pleasure, witnessing Cal’s courage and all his doubts!

I’m very curious to read the rest now!

Soul Breaker de Clara Coulson (VO)

City of Crows, Tome 1

Résumé (traduction personnelle) : Il y a un monstre hideux en liberté, qui écrasaé des têtes et prend des noms.

Mais l’inspecteur Calvin Kinsey est sur le coup !

Il y a deux ans, Cal Kinsey était un flic prometteur dans le service de police d’Aurora. Mais au cours d’une planque nocturne à la recherche d’un tueur prolifique, Cal a vu le coin le plus sombre de ses rêves se réaliser. Un vampire renégat a massacré son partenaire – pour le dire gentiment – et a introduit Cal dans le monde surnaturel dont il ignorait l’existence.

Cal est un nouveau détective du département des enquêtes surnaturelles, dont on se moque souvent. Le jour, les agents des DSI sont appelés “Casses Couilles” par les forces de l’ordre locales. La nuit, ils sont connus sous le nom de “Corbeaux”, et détestés par le monde surnaturel des enfers.

À quelques semaines de sa sortie de l’académie, Cal écope de sa première vraie affaire, un meurtre vicieux dans une université locale. Un sorcier inconnu a invoqué une créature puissante de l’Eververse, un royaume de magie et de chaos qui borde la Terre, et l’a mise sur un dangereux chemin de guerre à travers la ville.

Entre se prendre la tête avec son capitaine d’équipe grincheux, agiter la société des sorcières et des sorciers locaux, et se faire tabasser à plusieurs reprises, Cal doit trouver un moyen d’arrêter le monstre d’Eververse et de le renvoyer dans l’enfer d’où il vient….

…de préférence avant qu’à Aurora, au Michigan, il n’y ait plus assez de cercueils pour les morts.

Avis : Après avoir vu quelques très bons avis de ce roman, je dois dire que j’étais très curieuse de me plonger dans l’histoire ! Que dire de la couverture ? Elle est en plus vraiment très jolie ! Mais ce qui m’a attirée également, c’est le fait que le héros principal soit un homme. Que j’aime ça quand on a un tel changement, c’est vraiment très agréable !

Après un évènement tragique qui a changé la vie de Cal, il a découvert qu’un monde rempli de créatures magiques existait. Mais pas forcément de gentilles créatures … non. Et certaines font de gros dégâts. C’est comme ça que Cal est passé de la police normale à une autre affectation, en suivant une formation pour faire partie de la DSI, où des agents gèrent les problèmes surnaturels. Mais voilà, tout droit sorti de l’académie, il se retrouve employé dans une équipe d’élite, tout en devant en même temps gérer sa première affaire. Sauf que ce cas-là n’est vraiment pas simple et pourrait attirer un grand nombre de dangers ! Heureusement pour lui, il ne sera pas seul dans cette enquête, et s’il agit parfois dans réfléchir, il mettra tout en œuvre pour aider sa ville !

J’ai vraiment passé un bon moment avec ce roman. L’auteur nous propose une histoire d’urban fantasy pure et dure et je dois dire que c’est très agréable ! J’étais très curieuse de découvrir ce qu’il en était réellement par rapport aux meurtres et j’ai trouvé que l’intrigue était bien tournée. Oui, j’ai passé un bon moment et je me suis laissée entrainer avec grand plaisir par l’histoire, en assistant au courage de Cal et à tous ses doutes !

Je suis très curieuse de lire la suite à présent !

Sukkwan Island: A Novella from Legend of a Suicide by David Vann

Synopsis: In semiautobiographical stories set largely in David Vann’s native Alaska, Legend of a Suicide follows Roy Fenn from his birth on an island at the edge of the Bering Sea to his return thirty years later to confront the turbulent emotions and complex legacy of his father’s suicide.

Review: I was offered this novel and since I had never heard of it, I wondered how it would be like.

The format is very particular and quite different from the usual novels. There are no chapters and the dialogues are not marked with dashes or quotation marks but are melted into the narrative, which is quite surprising. I use to stop at the end of a chapter and start again afterwards, but this was not possible here.

So we follow Jim and his son who live in a cabin in the mountains but this moment of adventure will not be that simple or that great.

I found the idea interesting, but I have to admit that I had a hard time hanging on to the story or the characters. So I have to say that I’m not totally convinced by this novel.


Sukkwan Island de David Vann

Résumé : “Le monde à l’origine était un vaste champ et la Terre était plate. Les animaux arpentaient cette prairie et n’avaient pas de noms. Puis l’homme est arrivé, il avançait courbé aux confins du monde, poilu, imbécile et faible, et il s’est multiplié, il est devenu si envahissant, si tordu et meurtrier à force d’attendre que la Terre s’est mise à se déformer”.

Une île sauvage de l’Alaska, tout en forêts humides et montagnes escarpées. C’est dans ce décor que Jim emmène son fils de treize ans pour y vivre dans une cabane isolée, une année durant. Après une succession d’échecs, il voit là l’occasion d’un nouveau départ. Mais le séjour se transforme vite en cauchemar…

Avis : On m’a offert ce roman et comme je n’en avais jamais entendu parler, je me demandais ce que cela allait donner.

Le format est très particulier et assez différent de ce qu’on retrouve dans les romans habituels. Il n’y a aucun chapitre et les dialogues ne sont pas notés par des tirets ou des guillemets mais sont fondus dans la narration, ce qui est assez étonnant. Moi qui ai l’habitude de m’arrêter à la fin d’un chapitre pour reprendre ensuite, ce n’était pas possible.

On suit donc Jim et son fils qui vivent dans une cabane dans la montagne mais ce moment d’aventure ne sera pas si simple ou si rose que ça.

J’ai trouvé l’idée intéressante, mais j’avoue que j’ai eu du mal à accrocher à l’histoire ou aux personnages. Je dois donc dire que je ne suis pas totalement convaincue par ce roman.

Haunted Homicide by Lucy Ness

A Haunted Mansion Mystery, Book 1

Synopsis: Avery Morgan has been hired to breathe new life into the Portage Path Women’s Club, but first she’ll have to deal with a dead body and a meddling ghost.

Avery Morgan has had a harrowing first week on the job as manager of the Portage Path Woman’s Club. Not only is she in charge of a grand old home with a mountain of maintenance problems and scheduling nightmares–thanks to a recent fire in the Marigold meeting room–but she’s also got Muriel Sadler to deal with. Muriel is the current president of the club, the one “nay” vote when the rest of the board voted “aye” to hiring Avery.

After a morning of dealing with another one of Muriel’s snits and a meeting with the delicious and delightfully unsettling Ben Harkness, who will be handling renovations in the fire-damaged portions of the house, the last thing Avery needs is for one of the fuses to blow. Again.

She grabs her handy flashlight and heads into the basement, where she stumbles across Muriel’s body. She also stumbles across an unexpected helper, Clemmie Bow, the ghost of a young woman who was accidentally killed in the building almost a hundred years ago.

Together the Clemmie and Avery are determined to solve Muriel’s murder before the killer sends Avery to join Clemmie on the other side.

Review: I love ghosts, so when I saw the release of this novel, I was immediately very curious to know what it was all about!

Avery’s just been hired and she’s very excited about this new job. Unfortunately, while everyone welcomes her, this is not the case for the club’s president: Muriel. But well, Muriel seems to hate everyone and it’s mutual. So when she’s found dead, the women of the club mandate Avery to find out who the murderer is! If the police investigate, our heroine will be helped by a ghost to find out the truth. That’s also how she will learn the secrets of the club, from each of the women until the much sought-after truth explodes.

It was a nice enough novel, although maybe I was expecting something more. Anyway, I had a great time and it was a pleasure to meet Every, but also Ben and Oz, the cop investigating the murder.

A perfect novel for a light read.


Haunted Homicide de Lucy Ness (VO)

A Haunted Mansion Mystery, Tome 1

Résumé (traduction personnelle) : Avery Morgan a été engagée pour insuffler une nouvelle vie au Portage Path Women’s Club, mais elle devra d’abord s’occuper d’un cadavre et d’un fantôme qui se mêlent de tout.

Avery Morgan a vécu une première semaine éprouvante en tant que responsable du Portage Path Woman’s Club. Non seulement elle est responsable d’une grande maison ancienne avec une montagne de problèmes d’entretien et d’agenda cauchemardesque – à cause d’un récent incendie dans la salle de réunion du Marigold – mais elle doit également s’occuper de Muriel Sadler. Muriel est l’actuelle présidente du club, celle qui a voté « non » alors que le reste du conseil d’administration a voté « oui » pour embaucher d’Avery.

Après une matinée passée à s’occuper d’une autre des histoires de Muriel et une réunion avec le délicieux et délicieusement troublant Ben Harkness, qui s’occupera des rénovations dans les parties de la maison endommagées par le feu, la dernière chose dont Avery a besoin est que l’un des fusibles saute. Encore une fois.

Elle saisit sa lampe de poche et se dirige vers la cave, où elle tombe sur le corps de Muriel. Elle tombe également sur une aide inattendue, Clemmie Bow, le fantôme d’une jeune femme qui a été accidentellement tuée dans le bâtiment il y a près de cent ans.

Ensemble, Clemmie et Avery sont déterminés à résoudre le meurtre de Muriel avant que le tueur n’envoie Avery rejoindre Clemmie de l’autre côté.

Avis : J’adore les fantômes, alors quand j’ai vu la sortie de ce roman, j’ai tout de suite été très curieuse de savoir ce qu’il en était !

Avery vient d’être embauchée et elle est très excitée de se lancer dans ce nouveau job. Malheureusement, si tout le monde l’accueille avec plaisir, ce n’est pas le cas de la présidente du club : Muriel. Mais bon, Muriel semble détester tout le monde et c’est réciproque. Alors quand cette dernière est retrouvée morte, les femmes du club mandatent Avery pour qu’elle découvre qui est le meurtrier ! Si la police enquête, notre héroïne, elle, sera aidée par un fantôme pour découvrir la vérité. C’est aussi ainsi qu’elle va apprendre les secrets du club, de chacune des femmes jusqu’à ce que la vérité tant recherchée n’explose.

C’était un roman assez sympa même si peut-être j’attendais quelque chose de plus. Quoi qu’il en soit, j’ai passé un bon moment et c’était un plaisir de découvrir Every, mais aussi Ben, le restaurateur et Oz, le flic qui enquête sur le meurtre.

Un roman parfait pour passer un petit moment léger de lecture.